Munch-beundrer mottok Abelprisen

Vinneren av årets Abelpris unnslapp så vidt Holocaust, kom som 19-åring med i Manhattan-prosjektet og er blitt en av vår tids største matematikere, med en sjelden evne til å kombinere ren og anvendt matematikk. Uniforum fikk et eksklusivt intervju med Peter D. Lax i frisørstolen. Abelprisen ble delt ut av kronprinsregent Haakon i Universitetets Aula tirsdag 24. mai.

HÅRFIN: Peter D. Lax måtte gjøre seg fin på håret før han skulle motta Abelprisen av kronprinsregenten.
Foto: Ola Sæther

- Abelprisen er en viktig pris for matematikk. Om jeg har fortjent den? Jeg kan da ikke motsi beslutningen til den ærede juryen, ler den joviale professor emeritus i matematikk ved Courant-instituttet ved New York University (NYU). Deler av prispengene på seks millioner kroner vil Lax bruke til å opprette et fond, som skal bære hans eget og hans avdøde kone Annelis navn, til fremme av matematikk og matematikkundervisning.

Peter D. Lax får Det Norske Videnskaps-Akademis Abelpris for "sine nyskapende bidrag til teorien for og anvendelsen av partielle differensiallikninger, samt for beregning av deres løsninger", som det heter i juryens begrunnelse.

- Hvordan henger matematikk og fysikk sammen?

- Alle fysikkens lover kan simuleres ved hjelp av partielle differensialligninger. Dette gjelder alle fundamentale naturlover, også tyngdeloven. Alt som skjer i naturen kan beskrives med tid og posisjon og sammenhengene mellom disse, forklarer Lax. Han er blant annet blitt kjent for sitt arbeid med sjokkbølger som har fått stor anvendelse innenfor så ulike felt som flykonstruksjon, værprognoser, telekommunikasjon og flyt av olje i oljereservoarer.

Dramatisk flukt fra Ungarn

Peter D. Lax er født 1. mai 1926 i Budapest, en by som han måtte forlate som ung flyktning i slutten av november 1941 sammen med sine foreldre og sin bror. Den jødiske familien hadde greid å skaffe seg visum til USA fordi faren var den amerikanske konsulens privatlege og venn.

- Vi reiste med tog tvers over Europa, gjennom Tyskland i overfylte kupéer sammen med tyske soldater, og forlot Lisboa med skip den 5. desember 1941. To dager senere var USA et land i krig, snart også med vårt hjemland. Vi dro som immigranter, men ankom New York som fiender, forteller Lax.

Manhattan-prosjektet

Det matematiske vidunderbarnet fra Ungarn gjennomførte amerikansk high school på ett år. Før han hadde fylt 17, begynte han å studere matematikk på NYU under professor Richard Courant. I 1944 ble Lax innkalt til militærtjeneste og ble en del av Manhattan-prosjektet i Los Alamos seks uker før den første atombomben ble sprengt i Nevadas ørken.

- Los Alamos var som science fiction med levende legender over alt. Plutonium som ikke eksisterer i naturen, ble nå produsert for første gang. Men prøvesprengningen så jeg ikke.

- Hvordan føles det å ha vært med på å utvikle atombomben?

- Atombomben gjorde slutt på krigen. Da Tyskland kapitulerte, var vi alle overbevist om at vi kom til å bli sendt til Japan. Invasjonen i Europa var blodig nok, en invasjon av Japan ville ha blitt enda verre, svarer Lax.

Matematikk og datamaskiner

Etter å ha tatt doktorgraden i matematikk ved NYU i 1949, vendte han tilbake til Los Alamos. Her ledet nå den ungarskfødte matematikeren og Lax' mentor, John von Neumann, arbeidet med å lage verdens første elektroniske datamaskin. Lax var en av de første som fikk bruke Los Alamos' MANIAC-datamaskin til et numerisk eksperiment da den stod ferdig i 1952. Han var også blant de første til å innse betydningen av kraftige datamaskiner i forhold til moderne beregningsorientert matematikk.

Lax er nå i Norge for tredje gang. Han var her i 1969 som turist, og neste gang i forbindelse med Abelkonferansen som ble avholdt på Universitetet i Oslo i anledning 200-årsdagen for Abels fødsel i 2002. Da besøkte Lax Munchmuseet - noe han gjerne skulle ha gjort denne gangen også.

Munch-beundrer

- Mange mener at matematikk er nært beslektet med musikk, også fordi mange matematikere er musikere. Selv er jeg av den oppfatning at matematikk og malerkunst har mer til felles. I malerkunsten har du en kreativ spenning mellom former, farge og tekstur på den ene side og de vakre abstrakte mønstrene på den annen. Tilsvarende har du i matematikken en kreativ spenning mellom naturens kvantiteter, mål og naturlover på den ene siden og de vakre logiske mønstrene på den annen, utdyper Lax. Han anser Munch sammen med Matisse og Picasso for å være skaperen av moderne malerkunst.

På mandag var Lax æresgjest ved utdelingen av Holmboe-prisen på Oslo Katedralskole, en pris som går til Norges beste matematikklærer. Selv er Lax kjent som en meget dyktig matematikklærer på Courant-instituttet hvor han har veiledet utallige studenter fram til doktorgrad. Mange av dem har blitt ledende innen beregningsorientert matematikk.

Emneord: Forskning, Niels Henrik Abel2, Priser, Niels Henrik Abel Av Lars Hoff
Publisert 24. mai 2005 11:22 - Sist endret 10. des. 2008 15:30
Legg til kommentar

Logg inn for å kommentere

Ikke UiO- eller Feide-bruker?
Opprett en WebID-bruker for å kommentere